Craniomandibular dysfunction: what helps with CMD?

Craniomandibular dysfunction: what helps with CMD?

Suppose there is a misregulation between the muscles and joints of the lower jaw (lat. mandible) and the skull (lat. cranium). In that case, one speaks of the sequelae in the collective term craniomandibular dysfunction (CMD). 

Dr Manfred Nilius, the specialist in oral and maxillofacial surgery, explained in an interview why these various malpositions of the jaw and teeth could also cause headaches and back pain and how CMD can be treated.

How is a CMD formed?

Nilius: If you ask about the causes of CMD, there are four different areas of the body where the problems can come from:

  1. the masticatory and facial muscles
  2. the jaw joints
  3. the teeth and the periodontium
  4. the nervous system

If one of the four areas is overstrained and results in incorrect regulation, this often affects the other areas of the jaw system. 

Specifically, misaligned teeth, tension in the jaw muscles, or nerve diseases can trigger a range of symptoms that can be traced back to CMD. 


Can stress also trigger CMD?

Nilius:  Yes, emotional stress can often promote CMD. When we are under stress, the sympathetic nerve, the sympathetic nervous system, is more active than usual. It is strongly connected to the lower jaw by individual nerves. We tense our shoulders, cramp, and grit our teeth. 

This can lead to a shortening of the chewing muscles, which can lead to headaches and jaw misalignments. So, if you grind your teeth at night, you’re trying to relieve stress while you sleep. 

What symptoms could indicate CMD?

Nilius: A wide range of symptoms can be related to CMD. When patients come to me and report pressure or pain in the jaw in the direction of the ears, one can assume that such jaw dysregulation is present.

Other symptoms that speak for CMD are:

  • headache
  • Sore muscles in the jaw
  • Cracking joints when opening the jaw
  • worn teeth 
  • ground canines
  • protective posture of the jaw
  • pelvic tilt 
  • shoulder misalignment
  • Druck und/oder Schmerzen im Kiefergelenk
  • Ohrenschmerzen


Wann muss eine CMD behandelt werden?

Nilius: Wer sich nur über das Knacksen der Kiefergelenke wundert und keine Beeinträchtigung im Alltag spürt, muss nicht zwangsläufig etwas gegen die Kieferfehlregulation tun.

Wer Schmerzen im Kiefer hat oder mit Zahnschwund zu kämpfen hat, sollte auf jeden Fall mit dem behandelnden Arzt sprechen, welche Möglichkeiten es gibt, die CMD individuell zu behandeln.

Von welchen Ärzten kann eine CMD diagnostiziert werden?

Nilius: Da sich eine CMD auf viele Teile des Körpers auswirken kann, kommt es auf den Bereich des Körpers an, von dem die Schmerzen oder die Probleme ausgehen. Nicht nur der Zahnarzt kann dann der richtige Ansprechpartner sein, sondern auch ein Orthopäde, ein Chirurg oder sogar ein Psychotherapeut.

Wie wird eine CMD bei einem Zahnarzt diagnostiziert?

Nilius: Zunächst führt man eine zahnärztliche Anamnese durch. Man bringt in Erfahrung, ob Zähne gezogen wurden, ob ein gleichmäßiger Aufbiss der Zähne vorliegt oder ob man einen Stützzonenverlust im Backenzahnbereich zwischen den beiden Kieferhälften beobachten kann.

Zudem kann man sich die Gesichtsstruktur des Patienten ansehen und gegebenenfalls abtasten: Wie verläuft die Muskulatur? Gibt es Unregelmäßigkeiten im Verlauf der Kiefermuskulatur?

Im Zweifelsfall kann mit einem Elektromyogramm die Aktivität des Muskels gemessen werden und so herausgefunden werden, ob es sich um eine muskuläre oder eine nervlich bedingte Ursache der CMD handelt.

Auch die Diagnose einer dauerhaften Verkrampfung der Nacken- und Halsmuskulatur kann zu der weitergehenden Beurteilung des Ausmaßes der CMD beitragen.


Wer kann außer einem Zahnarzt eine CMD behandeln?

Nilius: Wenn eine Verspannung der Muskulatur des Kiefers vorliegt, kann beispielsweise ein Hausarzt Medikamente zur Entspannung der Muskulatur verschreiben.

Sollten Probleme mit der Wirbelsäule bestehen, kann ein Orthopäde oder in schweren Fällen auch ein Kieferchirurg aufgesucht werden.

Wenn eine zu starke emotionale Belastung im Alltag des Patienten der Auslöser für die CMD ist, kann auch ein Psychotherapeut helfen, den Stress zu lösen.

Welche Arten der Behandlung einer CMD gibt es?

Nilius: Für einen Zahnarzt ist es das Einfachste, eine Knirscherschiene anzufertigen, um den Zähnen die Belastung des nächtlichen Knirschens abzunehmen. Die Schiene aus Kunststoff verhindert dann das Abreiben der Zähne und kann so vor weiteren Folgen einer CMD schützen. Die Aufbissschiene löst jedoch nicht das Problem des Knirschens an sich. Das können nur gezielte Entspannungsübungen und langfristige Stressreduktion.

Alternatively, so-called “table-top veneers”, a type of cemented partial crown, can be attached to the chewing surface of the tooth to prevent further tooth wear.

If there is muscle hardening, Botox can also be injected into the jaw muscles and relax the jaw.

If there is already  inflammation  of the jaw joint ( arthritis ), this can  be treated with anti-rheumatic medication as well as movement and  stretching exercises .

If the arthritis turns into  arthrosis  (joint wear), surgical intervention may be necessary.

Are there alternative healing methods that can be used?

Nilius:  In many cases,  acupuncture  or moxibustion, a heat therapy from traditional Chinese medicine, can also help.

Alternatively, pain and cramps in the jaw can also be treated with  homeopathy  . The respective remedies and their dosage should be put together individually by a homeopath. The main approach here is the relaxing component for the jaw muscles.

It is always advisable to regularly move the entire body in general, but also the jaw in particular, to loosen the chewing muscles. In some cases, targeted physiotherapeutic treatment, for example muscle shortening of the facial muscles, can also be useful to relieve the symptoms.


When is surgery necessary?

Nilius:  Surgical intervention is only necessary in the rarest of cases. If the ligament in the jaw joint tears partially or completely, this can be repaired with ligament tightening or ligament replacement.

The minimally invasive procedures in the treatment of CMD also include so-called lavage, in which an attempt is made to flush the cause of inflammation from the jaw joint.

What can you as a patient do yourself against CMD?

Nilius:  First of all, you should try to change your lifestyle and take the warning signs of overloading your body seriously. The first priority is to reduce emotional and physical stress.

The following tips can also help prevent or improve CMD:

  • Pay attention to your posture: Imagine if a thread attached to the back of your head pulled you into an upright position – even if that means a small double chin.
  • Pay attention to how and for how long you sit in front of the computer. It’s best to sit up straight and position the screen at eye level so that you don’t have to look forward too much or tilt your head back too much.
  • Adjust your glasses regularly to suit your vision. If you don’t see optimally, lean your head towards the screen or book and lose your healthy posture.
  • Consciously relax your jaw: Relax your jaw muscles often and massage your jaw and jaw joint occasionally to relax the jaw muscles.
  • Sleep on a reasonably flat pillow. If you lie on a pillow that is too high, your neck muscles will be overstrained.
  • Try to exercise regularly. Exercise also helps the muscles relax better and can also reduce emotional stress.

So, if you lead a healthy lifestyle and try to avoid stress, you can optimally counteract an existing CMD or even prevent its development.

Can CMD be completely cured?

Nilius:  If CMD is detected early, the success rate with the right therapy is around 80%. If you have jaw and neck problems, it’s worth talking to your dentist or family doctor.


What happens if CMD is not treated?

Nilius: In the worst-case scenario, CCD, craniocervical dysfunction, occurs. An orthopedist must treat this shortening of the neck muscles, usually accompanied by severe pain.

When osteoarthritis occurs, severe joint problems and cartilage loss are not uncommon.

If you do something about CMD for a long time, you run the risk of becoming a chronic pain patient. A dentist is often powerless here. Pain therapy is then followed by treatments with minimal doses of painkillers or antidepressants, which reduce the perception of pain. The misregulations around the jaw system can only be contained but not reversed.

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